Когда люди начали писать? Если письмо называть средством общения между людьми, использующим систему определенных графических обозначений, то его история включает в себя всю историю обмена визуальной информацией — от раннего пиктографического письма (передачи информации с помощью картинок) до алфавитной системы. Старейшие из известных ученым пиктограмм были обнаружены в Месопотамии (современный Ирак), в междуречье рек Тигр и Евфрат. Эта форма письма, названная клинописью, возникла в последние столетия IV тысячелетия до н. э. (примерно в 3700 году до н. э.). На найденной археологами известняковой пластинке были выцарапаны около 10 изображений, каждое из которых состояло из нескольких клинообразных штрихов. Вероятно, эта система письма была разработана шумерами (несемитским народом, происхождение которого доподлинно неизвестно: считается, что шумеры пришли в Месопотамию с востока). Клинописные пиктограммы схожи с египетскими иероглифами — пиктографической системой письма, разработанной древнеегипетскими жрецами и усовершенствованной в годы Первой династии правителей Египта (3110—2884 до н. э.). Египетские иероглифы включали в себя около 600 символов (фонограмм). Клинопись и и иерографическая система были предшественниками алфавита.