«Поэтом можешь ты не быть, гражданином быть обязан». К 1856 году вышел из печати сборник Н. А. Некрасова, где было опубликовано его программное стихотворение «Поэт и гражданин». Стихотворение появилось в момент обострения общественной борьбы России в канун 60-х годов. Некрасов раскрыл в нем свою поэтическую программу, выразил свои взгляды на долг поэта: быть гражданином, верным сыном своей родины и народа.

Не может сын глядеть спокойно

На горе матери родной,

Не будет гражданин достойный

К отчизне холоден душой…

Вопрос о том, каким должен быть поэт, какова его роль в обществе, каковы задачи поэзии, не раз был предметом ожесточенных споров в русской и мировой литературе. Задолго до Некрасова В. Жуковский спрашивал: «Кто есть поэт?» И отвечал: «Искусный лжец. Ему и слава, и венец». По мнению А. Фета, жизнь и искусство — два различных мира, между которыми нет никакой связи. «Я не поэт, а гражданин!» — воскликнул Рылеев. Пушкин, сравнивая поэта с пророком, призывал его: «Глаголом жги сердца людей!» Лермонтов сожалел о том, что голос поэта не звучит более «как колокол на башне вечевой во дни торжеств и бед народных».

Служение родине и народу Некрасов, как и его предшественники, считает главной задачей поэзии:

Будь гражданин! Служа искусству,

Для блага ближнего живи…

В стихотворении появился и достаточно традиционный образ грозы как символ приближающейся революционной бури:

Но гром ударил; буря стонет

И снасти рвет, и мачту клонит…

Автор резко противопоставляет позиции двух людей: страстную гражданственность одного и уход от общественных интересов другого. Некрасов считает, что поэт, отказавшийся от служения обществу, становится бесплодным, так как исчезает источник, который питает истинную поэзию.

Второй и, скорее, главный герой стихотворения — гражданин. Он обращается к поэту, который изнемог в борьбе и «сложил смиренно руки», с призывом, который воспринимался как призыв ко всем честным людям:

Иди в огонь за честь отчизны,

За убежденье, за любовь…

Иди и гибни безупречно.

Монологи гражданина напоминали читателям 50—60-х годов XIX века поэзию декабристов, вольнолюбивые стихи Пушкина и Лермонтова. Поэт и гражданин словно поменялись ролями:  гражданин говорит как поэт, так как проповедует высокие идеалы, а поэт — как человек, погруженный в прозу жизни. Но в последнем монологе поэта мы слышим иное. Ирония и безразличие исчезают. Их сменяют скорбь и раскаяние. Мы понимаем, что слова гражданина пали на благодатную почву.

Мыслям, высказанным в стихотворении «Поэт и гражданин», Некрасов оставался верен в течение всей своей жизни. В стихотворение «Элегия» (1874) поэт писал:

Я лиру посвятил народу своему,

Быть может, я умру, неведомый ему,

Но я ему служил — и сердцем я спокоен…

Для многих поэтов XIX и XX веков гражданская направленность поэзии Некрасова стала несомненным творческим и эстетическим образцом. Так, Маяковский заявил:

Я –

народа водитель и одновременно народный слуга.

Влияние некрасовской поэзии испытали на себе М. Исаковский, А. Твардовский, К. Симонов и другие поэты.

В наше время, ломающее многие идеологические, социальные, эстетические каноны, поэзия Некрасова не утратила своего гражданского значения, предлагая нам высокие образцы патриотической лирики, которая, к сожалению, перестала быть популярной в современной литературе.